MIT : 大腦對獎勵的反應與社會經濟背景相關

麻省理工學院(MIT)的神經科學家進行了一項重要研究,發表在《神經科學期刊》上,探討了社會經濟地位(socioeconomic status,SES)對於大腦對獎勵敏感性的影響,這也是動機與注意力的關鍵因素。這項由MIT博士後研究員領導,並與馬里蘭大學合作的研究,觀察了108名來自不同社經背景的12至14歲青少年。該研究主要焦點是大腦中的紋狀體(striatum),此區域對獎勵反應與決策具關鍵作用。研究中利用功能性磁共振成像(functional magnetic resonance imaging ,fMRI)來測量參與者在進行猜謎遊戲時的大腦活動。遊戲中猜測正確時將獲得金錢獎勵,從而可評估参與者對獎勵的敏感性。研究的主要發現為:來自較低社經背景的青少年與來自較高社經背景的青少年相比,對獎勵的敏感性較低。在較高社經背景的參與者中,紋狀體在猜測正確時顯示出活動的增加,顯示對獎勵反應的變強。不同社經背景群體在對獎勵的反應上有明顯差異:在獎勵稀少的情況下,來自較低社經背景的參與者反應相對也減少,這顯示了他們的大腦對不一致的獎勵環境會進行適應調整。這些發現呈現了大腦對獎勵的反應可被環境塑造影響,特別是在獎勵的可獲得性和一致性方面。來自較低社經背景的青少年可能會因為環境的不可靠、不一致而發展出對獎勵的反應降低。這項研究的重要性在於呈現了社經背景如何影響大腦發育和對獎勵機會的心理反應。亦強調了環境在塑造大腦獎勵系統中的關鍵作用,特別是在青少年發育期間。這項研究加強了社會經濟因素對神經生物學影響的理解,以及與大腦發展和行為相關的研究中考慮這些因素的重要性。

Psychology Today:大腦是否能減緩衰老的過程?

炎症是衰老和與年齡相關疾病的關鍵因素,最近的研究強調了大腦在這一過程中的重要作用。一項研究顯示,大腦,尤其是下視丘(hypothalamus)對衰老過程的影響。這項研究聚焦於衰老機制和「炎症老化」(inflammageing)這一新概念,為了解身體和大腦在衰老過程中的相互作用提供了寶貴的見解。衰老的特徵是組織和器官功能和結構的逐漸衰退。雖然細胞能夠自我修復,但此能力會隨著年齡漸長而減弱。自由基對生物分子的損害和粒線體功能障礙等因素可加速衰老。遺傳和表觀遺傳變化也起著作用。有一種理論認為,荷爾蒙系統的變化觸發衰老的開始。下視丘的功能在於調節基本需求和行為,現被發現也影響衰老。研究人員觀察了實驗小鼠下視丘中一群幹細胞,發現這些細胞隨著年齡的增長而減少和耗盡,這與學習、記憶和體能減退等衰老跡象相關。實驗性地移除這些細胞導致了小鼠出現過早衰老跡象並更早死亡,而將年輕的下視丘幹細胞植入老年小鼠則延長了它們的壽命並改善了認知和社交功能。研究人員的理論為下視丘幹細胞分泌調控微RNA,影響衰老過程。「炎症老化」的概念描述了老年人血液和組織中促炎症標誌物的增加。慢性炎症是免疫系統解決炎症過程中斷的結果。大腦通過迷走神經和副交感神經系統調節免疫系統和炎症。刺激迷走神經已被證明可以減少炎症,對阿茲海默病、心血管疾病和糖尿病等與衰老相關的病症有益。此外,交感神經系統的活化隨著年齡的增長而增加,與與年齡相關的健康問題相關。大腦的高階功能區域,如前額葉皮質和新皮質,調節自主神經系統和炎症,而情緒、思想和信念也影響老化過程。新研究強調了大腦在炎症老化中的關鍵作用,表明保持積極的心態可間接影響減緩免疫反應,並可致更健康從容的老化。

News Medical:大腦組織變薄可預測失智,比症狀出現前早十年

美國德州大學San Antonio健康科學中心的研究人員與加州大學Davis分校和Boston大學合作,發現大腦皮質灰質變薄可能是早期發現失智症的生物標誌物。這項研究發表在《阿茲海默症與失智症:阿茲海默協會期刊》上,顯示這現象可在失智症狀出現前五至十年被檢測到。該研究分析了麻州Framingham心臟研究的1000名參與者和來自加州的500名個體的大腦MRI影像。研究包括了多元化群體,其中加州志願者中有44%是非裔和西班牙裔參與者,與主要是非西班牙裔白人的麻州群體形成對比。在進行MRI研究時,這兩組的平均年齡都在70至74歲之間。這項研究具有重大潛力,大腦皮層灰質厚度可以用來識別高風險痴呆症的個體,為早期治療干預和生活方式調整提供重要窗口,以減緩失智症的惡化。德州大學San Antonio健康科學中心的神經退化疾病研究所專家強調了結果的可靠性,因為其跨種族與族裔群體的一致性。該研究的比較方法是以檢查十年前的MRI,以辨識出哪些病患後來發展成失智症。研究團隊強調了進行長期追蹤以實現這些發現的重要性。未來,研究小組計劃探索與皮質變薄相關的風險因素,如心血管風險因素、飲食、遺傳和環境污染物。值得注意的是,與失智症相關的主要遺傳基因 APOE4 與灰質厚度並無關聯,這表明如運動或飲食這類可修改因素將可能影響這一生物標誌物。這些結果顯示,大腦皮層灰質厚度可以成為臨床設置中評估失智症風險的有價值工具,可能有助於失智症治療干預的開發和評估。

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