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美國波士頓布萊根婦女醫院研究人員一份最新報告指出,過去數十年來,未滿50歲就出現的早發性癌症,已在全球急遽增加。癌症病患年輕化似乎已是個難以改變的事實。

布萊根婦女醫院(Brigham and Women's Hospital,BWH)位於美國麻州波士頓市,是哈佛大學醫學院的主要教學醫院之一,也是世界知名的生醫研究機構。他們這項新的研究顯示,年輕且普遍健康的成年人,正以令人擔憂的速度被診斷出患有癌症。

布萊根婦女醫院的研究人員發現,全球有越來越多50歲以下的人被診斷出患有乳癌、大腸癌、食道癌、腎臟癌、肝癌、胰臟癌等癌症,而且從1990年起就呈急遽上升趨勢,研究論文「Is early-onset cancer an emerging global epidemic? Current evidence and future implications」,2022年9月6日已發表在《Nature Reviews Clinical Oncology》(自然評論臨床腫瘤學)期刊。

從他們的數據中,可以觀察到「世代效應」(the birth cohort effect),也就是越晚出生的人,未來罹患癌症的風險越高,這可能和他們年輕時接觸到的風險因素有關。布萊根婦女醫院病理學教授和醫師科學家荻野修二(Shuji Ogino)表示,他們發現這種風險每一代都在增加,比如1960年出生的人在50歲之前罹患癌症的風險,會比1950年出生的人還高,他們預測這種風險將會在未來幾個世代繼續攀升。

為了找出真正的原因,荻野修二和主要作者、同時也是布萊根婦女醫院高級研究員的宇外智孝( Tomotaka Ugai)以及他們的同事,一起分析14種不同癌症發病率的全球數據,發現2000年到2012年間,這些癌症在50歲以下成年族群的發病率有所增加。

接下來,他們這個研究團隊又搜索很多可確認可能風險趨勢的研究論文,包括一般族群的早期生活曝露等,最後他們找到了相關文獻,描述早發性癌症與50歲以後診斷出晚發性癌症的臨床和生物學腫瘤特徵。

從進一步更大範圍的搜索與審查中,研究團隊發現包括飲食、生活型態、體重、環境因素和微生物體在內的早期暴露,在過去幾十年中發生了巨大變化,他們因此做了一個假設;西化飲食以及和以往不同的生活方式,可能就是導致早發性癌症患者增加的因素。

研究團隊認為,某些癌症發病率的增加,部分原因是透過癌症篩檢計劃的早期發現,但們無法確認這種不斷增加趨勢中,到底有多少比率的早發性癌症是來自於一般的檢查或早期篩檢。不過,他們也強調,14種癌症中有許多癌症的發病率同時增加,不太可能只是因為加強篩檢而已。

早發性癌症的可能危險因素,包括飲酒、睡眠不足、吸菸、肥胖和飲食習慣。令人驚訝的是,研究團隊發現過去幾十年中,成年人的睡眠時間雖然沒有發生太大變化,但今天的兒童睡眠時間比幾十年前少得多。

此外,1950年代以來,高度加工食品、含糖飲料、肥胖、第二型糖尿病、飲酒和久坐不動的生活方式等風險因素都顯著增加,他推測這些風險因素將伴隨著微生物體的改變,威脅50歲以下成年人的健康。

宇外智孝表示,他們研究的14種呈上升趨勢的癌症中,有8種和消化系統有關。吃下肚的食物滋養了我們腸道中的微生物,但飲食內容會直接影響微生物體的組成,而這些變化最後也都會影響疾病風險和結果。

回溯歷史,有時候也會有驚喜。宇外智孝有感而發地說,如果沒有這樣的研究,就很難確定癌症患者幾十年前或小時候做了什麼。也因為他們勇於挑戰,他希望未來能做更多縱向世代的研究,長期蒐集同一組志願者可能從電子病歷到生物檢體的健康數據,描繪出更完整的癌症地圖,這不僅更具成本效益,也能更準確地掌握未來幾代人的癌症風險,讓子子孫孫活得更健康。

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