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Photo by Maksim Goncharenok: https://www.pexels.com/photo/close-up-shot-of-a-vaccine-bottle-5995291/
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一項大型研究顯示,先前感染過COVID-19的成年人,在感染後至少10個月內,體內免疫系統可以為再次感染後出現症狀性疾病提供良好的保護,住院和死亡風險也比從未感染過的同年齡族群少了9成左右。

2021年11月下旬,南非向世界衛生組織(WHO)通報,Omicron變異株B.1.1.529出現棘突蛋白受體結合區中的多個突變,可能和自然感染和疫苗接種後的傳播性及免疫逃逸有關,具有相當程度的威脅性,立即引起高度關注,健康指標與評估研究所Covid-19預測小組(IHME)等單位因而組成研究團隊,蒐集疫情爆發至2022年9月30日期間發表在科學期刊的論文,進行系統性回顧分析。

研究團隊想確定的是,過去感染COVID-19,對之後的再次感染、有症狀的 COVID-19和嚴重疾病的保護程度是否有關,據以協助預測未來潛在的疾病負擔,並為和旅行及COVID-19疫苗接種時間表相關的政策提供資訊,減少疫情擴大風險。

他們蒐集來自19個國家/地區的65項研究,其中30項附有自感染以來的時間數據,18項分析了保護性免疫作用做為自初次感染後經過的時間參數,13項則有自初次感染以來的平均時間。這項研究是迄今為止有關COVID-19感染後免疫力的最大規模分析。

分析發現,以前曾遭COVID-19感染的族群,對Omicron再次感染的綜合有效性為45.3%,對該病毒變異株引起的症狀性疾病的有效性為44.0%,至於包括 Omicron在內所有變異株的住院和死亡平均合併有效性,則高於78%。

到了感染後第10個月,針對野生型、Alpha和Delta變異株的再感染保護率雖已減弱,仍有78.6%。相較下,同時期Omicron再感染的保護率降到36.1%。也就是說,之前如果感染的是野生型、Alpha和Delta的病毒株,再感染Omicron病毒株的保護力顯著降低,但若之前感染的是Omicron病毒株,再感染Omicron病毒株的保護力仍高。

整體而言,即便到了感染後的第10個月,住院或死亡保護率仍然很高,野生型、Alpha和Delta變異株為90.2%,Omicron則為88.9%,不難看出COVID-19感染後10個月內的免疫力,幾乎對COVID-19所有病毒變異株都具有很強的抵抗力,但對BA.4和BA.5這兩種Omicron變異株的保護力仍低,可能與這兩株更強大的免疫逃逸有關。

美國華盛頓大學健康指標與評估研究所所長、同時也是這篇研究論文通訊作者的Chris Murray表示,對於曾遭到COVID-19感染的人,再遭感染而出現嚴重症狀甚至死亡的持續保護時間相當長,在感染10個月後幾乎達到90%,效果比他預期的好很多,而這個結果對全世界來說也是件好事。

也因此,這篇研究論文於2023年2月發表在《Lancet》(刺胳針)期刊後,立即引起矚目,包括CNN(美國有線電視新聞網)和時代雜誌等主流媒體均大幅報導。CNN引用研究人員的觀點指出,COVID-19感染後帶來的保護力,似乎至少等同於接種兩劑mRNA疫苗。

但Chris Murray還是抱持審慎態度,認為這些發現並不意味著我們應該跳過推薦的疫苗或加強劑。他強調,基於對COVID-19風險的考量,對那些從未接種過疫苗的人來說,接種疫苗仍是獲得保護力的最佳途徑,

「就算最後還是不幸遭到感染了,你也可能是最後一批住院甚至死亡的人。」Chris Murray表示,既然可以非常安全地透過疫苗接種獲得免疫力,就沒有必要不去接種而冒這個險。

美國疾病管制中心(CDC)建議,可以在感染的三個月後,再去接種加強劑。亞利桑那大學免疫生物學教授Deepta Bhattacharya表示,隨著免疫反應的持續發展,免疫體系健康者的接種時程可以往後延長一點,就算延後6個月也是合理。

加州大學舊金山分校醫學系主任Bob Wachter則認為,雖然早點接種加強劑並沒害處,但對於最近感染COVID-19的人來說,接種疫苗的時間有一定的靈活度,而這也是經過研究得到的合理結論。

Chris Murray則表示,COVID-19和麻疹、水痘等其他病毒感染不一樣,疫苗對COVID-19的保護不會永遠持續,因此就算這些因感染而具有天然免疫力的人,也可能需要每年接種一劑加強劑。

克里夫蘭UH Rainbow嬰兒和兒童醫院兒科感染控制主任Claudia Hoyen強調,接種疫苗總比生病更安全,更何況群體免疫力越高,出現更危險病毒變異株的可能性就越小,既然COVID-19不會消失,這項最新研究又已為繼續監測未來變異株的新常態提供了很好的證據,我們就應配合疫苗接種政策,保護自己,也保護別人。

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