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該圖片由Johaehn在Pixabay上發布

人類對於即將到來的未知世界,總是充滿了好奇。2023年才剛開始,《Science》和《Nature》這兩個全球頂尖期刊,就迫不及待預測哪些科學故事將會在新的一年裡成為大新聞,頗有互別苗頭的味道。

有趣的是,《Science》和《Nature》分別挑選11個和9個科學事件中,只有太空望遠鏡和各國在氣候變遷問題的應對措施這兩項互有重疊,其餘則各有所愛,沒有交集,更可看出互相較勁的痕跡。不管怎樣,這種有如一年期的時空膠囊,在未來不到350天內就會陸續掀開底牌,我們不妨拭目以待。

《Science》的11個選題,分別是COVID-19更易於控制、富國對氣候變遷造成全球經濟損失的補償、美國國家衛生研究院 (NIH) 和惠康基金會(Wellcome Trust)這兩個全球知名醫學機構更替領導階層、人類基因編輯接近成功、啟動動物基因定序、消除猴痘、中國發射太空望遠鏡、標記人類的地質足跡、登革熱疫苗首度亮相、重啟亞馬遜森林保護,以及南非是人類祖先的發源地等。

至於《Nature》的9個選題,則分別是開發出下一代mRNA疫苗、新世代太空望遠鏡的高階觀星、世界衛生組織(WHO)發布修訂後的重點病原體名單、NASA重啟月球任務、CRISPR基因編輯療法的首次批准、富國對氣候變遷造成全球經濟損失的補償、創建粒子物理學的標準模型、阿茲海默氏症藥物問世,以及核廢料終極儲存等。

這場備受矚目的預測PK大賽才一開始,《Nature》就率先拔得頭籌,2023年1月7日,美國食品暨藥物管理局(FDA)已核准由日本Eisai製藥公司和美國生技公司Biogen合作開發的阿茲海默氏症單株抗體藥物lecanemab上市,用於早期患者。根據臨床試驗顯示,和安慰劑相比,該藥物可以清除堆積在大腦的β澱粉樣蛋白,讓智力衰退減緩27%。

選題呈現南轅北轍的情況下,儘管太空望遠鏡的突破性發展同時獲得兩大科學期刊青睞,但入選觀點仍有些許差別,《Science》聚焦在取名為「巡天」的中國太空望遠鏡,指這個太空探測器2公尺的直徑,雖不及哈伯太空望遠鏡的2.4公尺,但視場卻大了350倍,有利於天文觀測,研究系外行星、恆星形成和星系演化,以及暗物質和暗能量這些控制宇宙膨脹的神秘現象。

《Nature》則誇讚韋伯太空望遠鏡 (JWST) 2022年拍攝的第一張圖片,讓世界驚嘆不已,可望2023年又有新進展。此外,由歐洲太空總署(ESA)開發的歐幾里德(Euclid)太空望遠鏡,預定2023年起繞太陽運行6年並拍攝照片,以構建宇宙的3D地圖;日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的X射線影像和光譜任務,將探測來自遙遠恆星和星系的X射線輻射。

至於智利的Vera C. Rubin天文台,採用特殊的三鏡面設計,相機包含超過30 億畫素的固態探測器,將於2023年7月開始拍攝太空影像。位於中國新疆的奇台無線電望遠鏡 (QTT)也即將啟動,這部世界最大的可控望遠鏡,可完全操控的天線跨越110公尺,可以在任何時間觀測太空中75%的天體。

另在選題重疊的氣候變遷方面,2022年11月於埃及舉行的第27屆聯合國氣候變遷會議(COP27),來自20幾國的政府官員協議,要求對歷年來大部分溫室氣體排放負較大責任的富裕國家,應承諾透過捐助基金來支付氣候變遷造成的經濟和財產損失,但最後並未達成共識。

對此,《Science》和《Nature》的觀點倒是相當一致,樂觀預測這些歧見可望成為2023年11月假阿拉伯聯合大公國舉行第28屆聯合國氣候變遷會議(COP28)的討論焦點,並獲得解決。

送走天災人禍及戰亂頻仍的2022年,《Science》和《Nature》預測2023年可能成真的科學事件,不管最後結果為何,其實都已不是那麼重要,地球安好,人類和萬物和平共處,無災無難,或許才是大家最大的想望。

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