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Photo by Loïc Manegarium

2021年9 月,《新英格蘭醫學期刊》(NEJM)察覺到氣候變遷危機的迫切性,隨即和包括《華爾街日報》在內的全球200多個重要媒體及專業期刊發表聯合社論,呼籲各國領導人應立即對氣候變遷採取緊急行動,既拯救地球,也確保人類的健康不再受到威脅。

然而,9個月後的2022年6月,全球溫室氣體排放量依舊繼續上升,《新英格蘭醫學期刊》除了刊登「石化燃料污染和氣候變化」的全新系列專題外,還加碼承諾整個2022年裡,將在自家集團期刊上每月至少刊登一篇與石化燃料導致健康危害相關的文章,以應對逐日增加的危機。

2022年6月16日刊登的「石化燃料污染和氣候變化」系列專題中,8位聯合執筆的醫學專家指出,現在全球平均溫度比工業化前的水準高出1.1°C。聯合國政府間氣候變化專門委員會今年初發布的報告警告說,如果我們要把氣溫上升控制在1.5°C以下,溫室氣體排放量就必須在2025年之前開始下降,且到2030年要達到比當前水準下降43%的目標。

這當然不是件容易的事,6月16日刊登的另一篇「氣候變遷、石化燃料和兒童健康」回顧文章,就提到全世界有10億名兒童暴露在非常嚴重的空氣污染中,

加上用於化學物質解毒、修復DNA損傷和提供免疫保護的生物防禦機制,在嬰兒和兒童中還不成熟,增加了他們對社會心理壓力和物理毒物的脆弱性。

此外,為了快速成長,嬰兒和兒童比成人需要更多的營養和液體,因此更容易受到食物和飲用水供應中斷的影響。另就相對體重而言,嬰兒和兒童也比成人呼吸更多的空氣,進而增加他們接觸空氣污染物的機會,加上他們的氣管比較狹窄,更容易受到空氣污染和過敏原的影響。

最近的流行病學研究顯示,空氣污染也是兒童和青少年心理健康狀況的危險因子。在美國的辛辛那提,長期暴露於交通相關的空氣污染,與12歲兒童的憂鬱症和焦慮症狀有關;另在英國倫敦的一個研究團隊則發現,暴露於較高標準室外空氣污染的兒童,其在18歲時罹患重度憂鬱症的機率增加。

除了空氣污染帶來的影響外,氣候變遷引發的異常炎熱天氣、大洪水和颱風導致溺水事件、野火煙霧和空氣過敏原、減少食物和水的供應和安全、病媒生態變化等,都對兒童的成長及健康造成威脅。估計目前全球有三分之一、亦即8.5億名兒童生活在至少有四種氣候和環境衝擊的地區,健康飽受威脅。

為了解決這些迫切問題,《新英格蘭醫學期刊》在「美國衛生部門脫碳----行動呼籲」的透視文章中再三強調,氣候危機是一場公共衛生和公平危機,如果不採取一致行動,它將繼續對人類健康造成重大威脅,所幸美國拜登總統已承諾會將施政重點放在環境正義上,包括減少碳足跡,並採取行動提高對氣候變化的復原力和適應性。

不僅行政部門採取行動,美國的司法系統也動了起來。《新英格蘭醫學期刊》在另一篇「最高法院的氣候變化」透視文章中,就提到在西維吉尼亞州審理的一個案子中,對立雙方提供了一系列論據來解釋並支持自己的觀點,可望縮小環境保護署監管石化燃料發電廠的權力範圍,預計最高法院將決定環境保護署在根據《清潔空氣法》規範燃煤和燃氣發電廠的溫室氣體排放方面,可以走多遠,這對美國來說是個重要里程碑。

2022年3月8日公布的「2022年全球影響因子最高的100種期刊」中,《新英格蘭醫學期刊》和《自然》(Nature)、《科學》(Science)高居前三名,不難想見其在全球學術界的影響力。《新英格蘭醫學期刊》關注氣候變遷對地球及人類的嚴重威脅,並以持續性的系列文章呼籲各國政府、學術界乃至一般民眾重視此一問題,進而採取行動,展現了無私無我的道德勇氣。

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